Tesco maquilla sus cuentas

Frente a las pérdidas de ventas, la cadena de supermercados británica Tesco exageró las ganancias para mantener el valor de compañía en la bolsa. Las irregularidades en las cuentas no pasaron desapercibidas.

Caso de estudio

En 2014 el supermercado británico Tesco controlaba aproximadamente 29 por ciento del mercado alimentario, con más de 3.500 supermercados y 310.000 empleados. Tesco era la mayor cadena de supermercados en Inglaterra y la tercera minorista por volumen de venta en el todo el mundo. Por con grandes mudanzas en la industria, en la gerencia de la empresa, y una competición creciente de sus rivales y otras cadenas de mercados de descuentos, Tesco experimentó una reducción en ventas. De 2013 a 2014 la empresa vio caer el valor de sus acciones por más de 50 por ciento. Ya en octubre de 2014 el presidente de la junta directiva Richard Broadbent declaró su renuncia del puesto.

La renuncia de Broadbent vino después de una investigación interna sobre la declaración de ingresos por la empresa. Tesco declaró que había sobreestimado sus ganancias por £263 millones (aproximadamente $423 millones en aquel entonces), de los cuales £118 millones salieron en la declaración semestral de la primera mitad de 2014 y los £145 millones de los dos años anteriores. La empresa insistió que la discrepancia resultó de haber registrado los ingresos de los abastecedores con demasiada antelación. Se le pidieron a varios otros ejecutivos que se renunciaran, y la Oficina de Fraudes Graves (‘Serious Fraud Office o SFO por sus siglas en inglés) en Inglaterra pronto inició una investigación criminal sobre las irregularidades en las cuentas. El regulador de finanzas del estado, la Autoridad de Conducta Financiera de Inglaterra, también lanzo una investigación.

El director financiero Carl Rogberg, director gerencial Chris Bush y director de alimentación comercial John Scouler fueron acusados de fraude por abuso de poder y de declarar cuentas fraudulentas. Según el fiscal Sasha Wass, los tres ejecutivos “motivaron la manipulación de ingresos y además presionaban a quienes trabajaban bajo su supervisión de comportarse de tal manera que engañara la bolsa nacional.” Wass añadió, “cada de los tres demandados abusaron su autoridad como gerente y activamente incentivaban a sus empleados a falsificar las cuentas.”

Amit Soni, un alertador en el caso y contador principal de Tesco dijo que había alertado a la gerencia principal de errores en las declaraciones de ganancias en 2014. Reportó que a los equipos de contabilidad les mandaron ‘adelantar un poco’ los futuros ingresos de los abastecedores y registrar los ingresos en las cuentas corrientes antes de que los ganases de verdad. Esto creó un hueco creciente entre el presupuesto y el verdadero rendimiento de la empresa. Soni dijo que su equipo “se quebró” bajo la presión, y añadió que, “llegaba hasta un punto en que hasta [mi equipo] podía ver que no mojará en el futuro.”

En 2017 Tesco llegó a un acuerdo extrajudicial con la SFO para evitar los cargos criminales y en su lugar entró en un acuerdo fiscal y tuvo que pagar £129 millones (aproximadamente $162 en aquel entonces). En 2018 Rogberg sufrió un infarto, y Bush, Scouler y la corte de audiencia optaron por abandonar el caso. La SFO mantiene abierta la opción de perseguir de nuevo los cargos.

En respuesta al acuerdo entre Tesco y la SFO, el director ejecutivo Dave Lewis dijo que, “durante los últimos dos años y medio, nos hemos cooperado totalmente con esta investigación sobre las antiguas prácticas de registrar las cuentas, y a la vez hemos transformado por completo nuestra empresa. Sinceramente lamentamos lo ocurrido del 2014 y estamos dedicados a hacer todo lo que podemos para continuar a restaurar la confianza en nuestro negocio y nuestra marca.”

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Perspicacia ética

Un deber fiduciario es una responsabilidad de confianza y esperanza. Los oficiales de una empresa pública tienen una obligación de declarar la información financiera justa y precisamente a los dueños de la empresa y a los accionistas. Frente a una caída en las ganancias, los líderes de la cadena de supermercados británica Tesco mandó a sus contables a “adelantar un poco” los futuros ingresos de los abastecedores, lo cual creó registros fraudulentos en las cuentas que pasaron sin ser declarados. Estas prácticas contables ilegítimas, que incluyen registrar los ingresos sin que los hubiese ganado todavía, y la declaración de los ingresos fraudulenta que las siguió, se conspiraron para crear un tremendo escándalo para la empresa. Dentro de poco, Tesco entró bajo el escrutinio de una investigación criminal por el fraude; había distorsionado el valor de empresa frente a los accionistas a al público general.

Preguntas para la discusión

1. Los oficiales de una empresa pública tienen un deber fiduciario, un deber de confianza y esperanza, a los accionistas de una empresa. ¿Cuál era el deber fiduciario de Tesco? ¿Cómo negaron de cumplir se deber los oficiales de Tesco? ¿Por qué crees que Tesco ha hecho esto? Explica.

2. ¿Piensas que los oficiales realmente estaban tratando de cumplir con su deber fiduciario de actuar con los mejores intereses de los accionistas en mente, pero que los hicieron de manera injusta (y al final de manera contraproducente)? ¿Por qué o por qué no?

3. Si las irregularidades contables hubieran sido un error inocente, ¿piensas que Tesco aún así hubieran sido responsables por haber violado su deber fiduciario? ¿Por qué o por qué no?

4. Como accionista en una empresa pública, ¿querrías que los oficiales de tu empresa maquillaran las cuentas para evitar los daños y prejuicios al valor de las acciones?

5. Si fueras uno de los contables que se encontraban bajo la presión de gerentes de “adelantar un poco” los registros de los ingresos, ¿qué hubieras hecho y por qué?

6. ¿De qué otra manera podrían negar de cumplir su deber fiduciario los oficiales de las empresas?

7. ¿Piensas que los oficiales de empresas deberían tener una obligación fiduciaria a los accionistas, y no a otros miembros de la empresa como son los empleados, abastecedores y clientes?

8. ¿Puedes pensar en otro ejemplo de empresas que han negado de cumplir con su deber fiduciario? ¿Cuál el deber fiduciario y como llego a quebrar la confianza en la empresa?

9. El caso de Tesco demuestra los obstáculos de varios sesgos y comportamientos. ¿Puedes identificar otros conceptos de la ética del comportamiento en acción en este caso? Explica y discute su significancia.

Bibliografía

3 Former Tesco Executives Charged With Fraud Over Accounting Scandal
https://www.nytimes.com/2016/09/10/business/international/tesco-britain-fraud-accounting.html

‘The current environment has broken me’: Tesco accounting scandal ‘compromised’ staff and sparked resignations
http://www.businessinsider.com/tesco-fraud-trial-day-three-accounting-scandal-resignations-2017-10

Tesco bosses accused of ‘cooking the books’ as fraud trial begins
http://www.independent.co.uk/news/business/news/tesco-fraud-trial-bosses-accused-cooking-the-books-accounting-scandal-chris-bush-carl-rogberg-john-a7974056.html

Tesco whistleblower warned top bosses about accounting practices, fraud trial hears
http://www.independent.co.uk/news/business/news/tesco-fraud-trial-bosses-whistleblower-warning-targets-false-accounting-christopher-bush-carl-roberg-a7984086.html

Tesco Accounting Scandal Draws Scrutiny of Serious Fraud Office in Britain
https://www.nytimes.com/2014/10/30/business/international/another-british-watchdog-opens-inquiry-into-tesco-accounting-scandal.html

Tesco Chairman to Step Down as Overstatement of Profit Grows
https://www.nytimes.com/2014/10/24/business/international/tesco-plc-chairman-richard-broadbent-profits.html

British Regulator Will Investigate Tesco Over Erroneous Guidance
https://www.nytimes.com/2014/10/02/business/international/tesco-faces-inquiry-by-british-watchdog-over-profit-shortfall.html

Tesco’s British Unit Is Set to Avoid Criminal Charges in Accounting Scandal
https://www.nytimes.com/2017/03/28/business/dealbook/tesco-britain-accounting-fraud.html

Tesco whistleblower commissioned report on scale of profit hole, court hears
https://www.theguardian.com/uk-news/2017/oct/05/tesco-whistleblower-commissioned-report-on-scale-of-profit-hole-court-hears

Tesco fraud trial abandoned after defendant’s heart attack
http://www.bbc.com/news/business-42943382

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